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La lecture avec l’enfant est reconnue comme l’une des conditions les plus importantes pour le développement du langage et de la littératie au cours de la petite enfance. Le développement de la littératie a été transformé par les médias numériques, qui prennent la forme de textes, d’images, de vidéos et de sons intégrés dans des applications divertissantes qui peuvent rejoindre les enfants partout, grâce aux appareils mobiles. Entre un accueil enthousiaste et de sévères mises en garde contre les effets néfastes des applications éducatives, les conseils d’usage aux parents se contredisent. Que disent les études au sujet des livres numériques et des applications éducatives s’adressant aux jeunes enfants?

Tout d’abord, rien n’indique que les bébés et les tout-petits développent le langage à partir de vidéos et il est avisé de limiter leur « temps d’écran » pendant les deux premières années.

Dans le cas des enfants d’âge préscolaire, les livres numériques et les applications éducatives peuvent être bénéfiques, en particulier lorsqu’un adulte guide l’enfant dans son apprentissage. Un parent peut lire des livres numériques avec son enfant, commenter ses actions et le récit, poser des questions et diriger l’attention de l’enfant vers les aspects importants du texte et les illustrations.

Par contre, toutes les applications « éducatives » ne sont pas bénéfiques. Les meilleures applications intègrent des éléments multimédias d’une manière qui concorde avec le récit ou avec l’objectif, qui consiste à favoriser l’apprentissage. Les fantaisies en trop grand nombre dans une application peuvent détourner l’attention et entraver l’apprentissage. Le contenu d’une application éducative doit être présenté dans un contexte instructif, qui amène l’enfant à participer activement et permet l’exploration créative plutôt que le simple apprentissage par répétition. 

De nombreuses ressources sont aujourd’hui offertes sur le Web afin de faciliter le choix et l’utilisation des applications à la maison et en classe.